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Agujero negro distante es atrapado en el acto al aniquilar una estrella en la Galaxia

El evento fue detectado en febrero a través del estudio astronómico Zwicky Transient Facility utilizando una cámara conectada a un telescopio en el Observatorio Palomar en California. La distancia se calculó utilizando el Very Large Telescope del Observatorio Europeo Austral en Chile.

Los astrónomos han detectado un acto de violencia extrema a más de la mitad del universo conocido cuando un agujero negro destroza una estrella que se acercó demasiado a este salvaje celestial. Pero este no fue un ejemplo ordinario de un agujero negro voraz.

Fue uno de los cuatro únicos ejemplos, y el primero desde 2011, de un agujero negro observado en el acto de desgarrar una estrella que pasa en lo que se llama un evento de interrupción de las mareas y luego lanzar chorros luminosos de partículas de alta energía en direcciones opuestas en espacio, dijeron los investigadores. Y fue el evento de este tipo más lejano y brillante registrado.

Los astrónomos describieron el evento en estudios publicados el miércoles en las revistas Nature y Nature Astronomy.

El culpable parece ser un agujero negro supermasivo que se cree que tiene cientos de millones de veces la masa de nuestro sol, ubicado aproximadamente a 8.500 millones de años luz de la Tierra. Un año luz es la distancia que recorre la luz en un año, 5,9 billones de millas.

“Creemos que la estrella era similar a nuestro sol, quizás más masiva pero de un tipo común”, dijo el astrónomo Igor Andreoni de la Universidad de Maryland y el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA, autor principal de uno de los estudios.

El evento fue detectado en febrero a través del estudio astronómico Zwicky Transient Facility utilizando una cámara conectada a un telescopio en el Observatorio Palomar en California. La distancia se calculó utilizando el Very Large Telescope del Observatorio Europeo Austral en Chile.

“Cuando una estrella se acerca peligrosamente a un agujero negro, no se preocupe, esto no le sucederá al sol, es violentamente destrozada por las fuerzas de marea gravitatorias del agujero negro, similar a cómo la luna atrae las mareas en la Tierra pero con mayor fuerza”, dijo. Michael Coughlin, astrónomo de la Universidad de Minnesota y coautor del estudio.

“Luego, los pedazos de la estrella son capturados en un disco que gira rápidamente y orbita alrededor del agujero negro. Finalmente, el agujero negro consume lo que queda de la estrella condenada en el disco. En algunos casos muy raros, que estimamos que son 100 veces más raros, poderosos chorros de material se lanzan en direcciones opuestas cuando ocurre el evento de interrupción de la marea”, agregó Coughlin.

Andreoni y Coughlin dijeron que el agujero negro probablemente estaba girando rápidamente, lo que podría ayudar a explicar cómo los dos poderosos chorros fueron lanzados al espacio casi a la velocidad de la luz.

El astrónomo del Instituto de Tecnología de Massachusetts Dheeraj Pasham, autor principal del otro estudio, dijo que los investigadores pudieron observar el evento muy pronto, una semana después de que el agujero negro comenzara a consumir la estrella condenada.

Si bien los investigadores detectan eventos de interrupción de las mareas aproximadamente dos veces al mes, los que producen chorros son extremadamente raros. Uno de los chorros que emanan de este agujero negro parece apuntar hacia la Tierra, lo que hace que parezca más brillante que si se dirigiera en otra dirección, un efecto llamado “impulso Doppler” que es similar al sonido mejorado de una sirena de policía que pasa.

Se cree que el agujero negro supermasivo reside en el centro de una galaxia, al igual que la Vía Láctea y la mayoría de las galaxias tienen uno de estos en su núcleo. Pero el evento de interrupción de la marea fue tan brillante que oscureció la luz de las estrellas de la galaxia.

“En su apogeo, la fuente parecía más brillante que 1.000 billones de soles”, dijo Pasham.

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