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¡Más de lo que imaginas! Se estima que hay 20 cuatrillones de hormigas en el mundo

De hecho, las hormigas son tan esenciales para el buen funcionamiento de los procesos biológicos que pueden considerarse ingenieros de ecosistemas.

Se prevé que la población humana mundial supere los 8.000 millones en los próximos meses. Comparado con las hormigas, ese es un hito mediocre.

Los investigadores han realizado la evaluación más exhaustiva hasta la fecha de la población mundial de hormigas, insectos que han colonizado casi todo el planeta, y el total estimado es de 20 cuatrillones, o aproximadamente 2,5 millones por cada ser humano.

No debería sorprendernos teniendo en cuenta lo ubicuos que son estos insectos ocupados y sociales y el hecho de que han prosperado desde la era de los dinosaurios, con el fósil de hormiga más antiguo conocido que data de unos 100 millones de años hasta el período Cretácico.

Las hormigas ciertamente juegan un papel muy central en casi todos los ecosistemas terrestres“, dijo el entomólogo Patrick Schultheiss de la Universidad de Würzburg en Alemania y la Universidad de Hong Kong, coautor principal del estudio publicado esta semana en la revista Proceedings of the National de la Academia de Ciencias.

Son muy importantes para el ciclo de nutrientes, los procesos de descomposición, la dispersión de semillas de plantas y la perturbación del suelo. Las hormigas también son un grupo extremadamente diverso de insectos, y las diferentes especies cumplen una amplia gama de funciones. Pero, sobre todo, es su alta abundancia que los convierte en actores ecológicos clave”, dijo Schultheiss.

Hay más de 12.000 especies conocidas de hormigas, que generalmente son de color negro, marrón o rojo y poseen cuerpos segmentados en tres partes.

Con un tamaño que va desde aproximadamente cuatro centésimas de pulgada hasta aproximadamente 1,2 pulgadas de largo, las hormigas generalmente habitan en el suelo, la hojarasca o las plantas en descomposición, y ocasionalmente en las cocinas humanas.

Las hormigas, cuyos parientes más cercanos son las abejas y las avispas, son nativas de casi todas partes de la Tierra, como sabe cualquier excursionista, excepto en la Antártida, Groenlandia, Islandia y algunas naciones insulares.

Me sorprendió que la biomasa de las hormigas fuera más alta que la de los mamíferos y aves salvajes combinados, y que alcance el 20 % de la biomasa humana. Eso te da una idea de la escala de su impacto“, dijo el ecólogo de insectos y coautor del estudio.

Encuentro fascinante la enorme diversidad de hormigas. Pueden ser pequeñas o enormes y mostrar las adaptaciones más extrañas”, agregó Nooten, citando un género de hormigas muy extendido llamado Strumigenys, conocido por piezas bucales largas con púas que se usan para cazar pequeños invertebrados.

Los investigadores basaron su análisis en 489 estudios de poblaciones de hormigas que abarcan todos los continentes donde viven las hormigas.

Nuestro conjunto de datos representa un esfuerzo de recopilación masivo de miles de científicos. Luego pudimos extrapolar la cantidad de hormigas para diferentes regiones del mundo y estimar su número global total y biomasa“, dijo Schultheiss.

Se descubrió que las regiones tropicales albergan muchas más hormigas que otras regiones, con bosques y tierras secas que cuentan con más hormigas que las áreas urbanas.

Hay ciertas partes del mundo en las que tenemos pocos datos y no podemos llegar a estimaciones fiables para todos los continentes. África es uno de esos ejemplos. Sabemos desde hace tiempo que es un continente muy rico en hormigas, pero también muy poco estudiado“. dijo Schultheiss.

Las hormigas generalmente viven en colonias, a veces compuestas por millones de hormigas divididas en grupos con diferentes roles, como obreras, soldados y reinas.

Las obreras, todas hembras, cuidan de la reina más grande y su descendencia, mantienen el nido y buscan alimento. Los machos se aparean con las reinas y luego mueren.

De hecho, las hormigas son tan esenciales para el buen funcionamiento de los procesos biológicos que pueden considerarse ingenieros de ecosistemas.

Con información de KSL

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