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Informe de Reuters: ¿Cómo se permite que las plantas de etanol de Estados Unidos contaminen más que las refinerías de petróleo?

Las instalaciones protegidas produjeron 4,8 millones de toneladas más de emisiones de carbono de las que tendrían si se les hubiera exigido cumplir con la norma, según un cálculo de Reuters basado en las emisiones promedio de las plantas reguladas y no reguladas. Eso es equivalente a las emisiones de más de un millón de automóviles.

En 2007, el Congreso de los Estados Unidos ordenó la mezcla de biocombustibles como el etanol a base de maíz en la gasolina. Uno de los principales objetivos: reducir las emisiones de gases de efecto invernadero.

Pero hoy, las plantas de etanol de la nación producen más del doble de la contaminación que daña el clima, por galón de capacidad de producción de combustible, que las refinerías de petróleo de la nación, según un análisis de Reuters de datos federales, reseñó Reuters en un informe especial.

La planta de etanol promedio emitió 1187 toneladas métricas de emisiones de carbono por millón de galones de capacidad de combustible en 2020, los datos del último año disponibles. La refinería de petróleo promedio, por el contrario, produjo 533 toneladas métricas de carbono.

Las altas emisiones de las plantas de etanol se deben en parte a un historial de regulación federal favorable a la industria que ha permitido que casi todos los procesadores eludan el requisito ambiental clave de la ley de 2007, el Estándar de Combustible Renovable (RFS), según académicos que han estudiado el etanol. contaminación y documentos regulatorios examinados por Reuters. La regla requiere que los procesadores individuales de etanol demuestren que sus combustibles producen menos emisiones de carbono que la gasolina.

La Agencia de Protección Ambiental (EPA) se encarga de redactar los reglamentos para cumplir con los objetivos establecidos por el Congreso. Para los procesadores, eso se traduce en un requisito de la EPA de que las plantas usen ciertos procesos de control de emisiones que la agencia asume que darán como resultado emisiones más bajas que las de la gasolina.

Pero la agencia ha eximido a más del 95% de las plantas de etanol de EE. UU. del requisito a través de una disposición de derechos adquiridos que eximió a las plantas construidas o en construcción antes de que se aprobara la legislación. Hoy, estas plantas producen más del 80% del etanol del país, según la EPA.

Entre los cinco mayores contaminantes en 2020, por galón de capacidad de combustible, se encuentran las plantas propiedad de Archer-Daniels-Midland Co (ADM.N), Golden Triangle Energy, Central Indiana Ethanol, Green Plains Inc (GPRE.O) y Marquis Energy. según el análisis de Reuters. Las plantas operadas por las principales empresas de energía POET LLC (PTBBU.PK) y Valero Energy Corp (VLO.N) se encontraban entre las 15 principales. (Para ver un gráfico que muestra las cinco refinerías de etanol más sucias, haga clic aquí: https://www.datawrapper .de/_/MVaMG/ )

Green Plains, Marquis y POET dijeron que el etanol es más limpio que la gasolina, a pesar de las emisiones más altas a nivel de planta, cuando se consideran todos los factores, incluidas las emisiones del consumo de combustible en los vehículos. Las otras compañías no respondieron a las solicitudes de comentarios.

Algunas de las plantas exentas produjeron mucha menos contaminación, incluidas algunas propiedad de las mismas empresas que producen las emisiones más altas. La EPA dijo que alrededor de un tercio cumple con el estándar ambiental de la ley a pesar de que no están obligados a hacerlo. Pero como grupo, las plantas liberadas de la regulación produjeron un 40% más de contaminación por galón de capacidad de combustible, en promedio, que las plantas requeridas para cumplir, encontró el análisis de Reuters.

La decisión de la EPA de controlar las emisiones de etanol se enfrenta a una nueva prueba este año, ya que expiran los mandatos del Congreso para expandir los biocombustibles, lo que deja el futuro del RFS a discreción de la agencia. Se espera que la EPA proponga cambios regulatorios a finales de este año, pero aún tiene que detallar públicamente las revisiones propuestas.

Los representantes en la Casa Blanca del presidente demócrata de Estados Unidos, Joe Biden, quien prometió luchar agresivamente contra el cambio climático, no comentaron sobre los hallazgos de Reuters sobre las emisiones de etanol. En respuesta a las consultas de Reuters, la EPA dijo que siguió la intención del Congreso al implementar la ley de biocombustibles, incluidas las exenciones regulatorias. La agencia reconoció las mayores emisiones de producción de etanol, en comparación con la gasolina, pero afirmó que el etanol es más limpio en general.

La agencia también promocionó los beneficios del etanol en las economías rurales y la seguridad nacional. “Los combustibles renovables ayudan a diversificar el suministro de energía de nuestra nación, mejorando la independencia y la seguridad energética”, dijo la agencia, y agregó que los biocombustibles brindan “empleos e ingresos bien remunerados a las comunidades agrícolas”.

Los representantes de la industria del etanol han reconocido la necesidad de reducir las emisiones de carbono del biocombustible, y los productores de biocombustibles han estado invirtiendo en proyectos que capturarían las emisiones de carbono de las plantas y las enterrarían permanentemente bajo tierra.

El grupo líder en la industria del etanol sostiene, sin embargo, que el etanol es más limpio que la gasolina. “El etanol ofrece un ahorro de carbono significativo e inmediato”, dijo Geoff Cooper, presidente de la Asociación de Combustibles Renovables (RFA), en un comunicado a Reuters.

Otros observadores de la industria dicen que el RFS ha fallado por completo en cumplir con sus objetivos ambientales declarados. El mandato del etanol fue “simplemente un error”, dijo Timothy Searchinger, investigador principal del Centro de Investigación de Políticas sobre Energía y Medio Ambiente de la Universidad de Princeton. “Creamos un modelo terrible”.

Exenciones para contaminadores

Las altas emisiones de la industria del etanol son causadas en parte por las exenciones que la EPA ha otorgado a casi todas las plantas de etanol, dijeron investigadores académicos.

La ley requiere que la industria del etanol demuestre que el combustible ofrece una reducción del 20% en las emisiones de carbono en comparación con la gasolina. El porcentaje se basa en el modelo de la EPA para estimar las emisiones de todas las fases del ciclo de vida del combustible, incluido el consumo agrícola y de combustible. Pero las plantas de procesamiento individuales pueden cumplir con el estándar aceptando ciertas prácticas de control de emisiones estipuladas por la EPA.

El Congreso inicialmente exigió las exenciones, pero la EPA tenía amplia autoridad para interpretar la ley. Varios grupos ambientalistas le pidieron a la agencia desde el principio que estableciera una fecha de vencimiento para las exenciones, o que terminara las exenciones para las plantas que se mejoran o amplían sustancialmente. La agencia se negó, según muestran los registros regulatorios. La EPA argumentó en documentos que describen la regla final en 2010, por ejemplo, que terminar el estado de exención de una planta mejorada requeriría una evaluación de la agencia que “consumiría demasiado tiempo”.

El legado de las exenciones es evidente en la planta de etanol Vantage Corn Processors, un enorme complejo de silos de acero, tanques de almacenamiento y edificios de fábricas de ladrillos que domina la orilla del río en el centro de Peoria, Illinois, cerca del corazón del cinturón de maíz de Estados Unidos.

La instalación se encontraba entre las plantas de etanol más sucias de Estados Unidos, según un análisis de Reuters de los datos de la EPA. La planta produjo más de 3.600 toneladas métricas de dióxido de carbono, siete veces más que la refinería de petróleo promedio, por cada millón de galones de combustible producido.

La planta fue propiedad en 2020 de ADM, la multinacional procesadora de alimentos y comerciante agrícola, y fue comprada al año siguiente por BioUrja Group, una empresa energética global. El director de operaciones de BioUrja, Shék Jain, dijo que los datos analizados por Reuters reflejan las emisiones bajo la propiedad de ADM y que su empresa está haciendo que la planta sea más eficiente. ADM no hizo comentarios.

La planta de Peoria se encuentra entre 240 de las 251 instalaciones de producción de etanol de EE. UU. que están exentas de los requisitos de reducción de emisiones, según muestran los datos de la EPA.

Reuters analizó 165 de las instalaciones exentas, aquellas para las que se disponía de datos de producción y emisiones. Las instalaciones restantes no están obligadas por ley federal a informar sus niveles de contaminación porque sus emisiones de carbono estaban por debajo de las 25,000 toneladas métricas anuales. Generalmente, eso indica que son pequeñas instalaciones de procesamiento.

Si bien la pequeña cantidad de plantas de etanol sujetas a regulación produce un 40% menos de contaminación que las plantas exentas, aún producen más contaminación, en promedio, que las refinerías de petróleo, encontró el análisis de Reuters. Las plantas de etanol que cumplían con la norma produjeron un promedio de 860 toneladas métricas de carbono por cada millón de galones de capacidad de combustible, en comparación con las 533 toneladas de la refinería de petróleo promedio. La planta de etanol exenta promedio produjo 1.203 toneladas de carbono.

Las instalaciones protegidas produjeron 4,8 millones de toneladas más de emisiones de carbono de las que tendrían si se les hubiera exigido cumplir con la norma, según un cálculo de Reuters basado en las emisiones promedio de las plantas reguladas y no reguladas. Eso es equivalente a las emisiones de más de un millón de automóviles.

Con información de Reuters

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Un comentario

  1. Medio engañoso el título. Cierto pero engañoso. El asunto es lo que contaminan los distintos combustibles que se producen en estas plantas. La verdad que interesa es la contaminación completa, y la puede dar mejor por los estudios tipo “huella de Carbono donde se analiza de punta a punta el tema.

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